De HEB au libre-service: comment les fermes familiales Arnosky ont fait pivoter leur entreprise de fleurs

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Lorsque le COVID-19 s’est écrasé aux États-Unis en mars dernier, près de 30000 iris hollandais étaient sur le point de fleurir dans la ferme de Frank et Pamela Arnosky dans la ville de Blanco dans Hill Country. Ils étaient destinés aux départements floraux HEB à travers l’état. Mais juste avant la récolte, les Arnosky ont reçu un appel. En raison d’une inondation d’acheteurs paniqués au début de la pandémie, HEB fermait temporairement certains départements spécialisés, parmi lesquels les fleurs, afin de consacrer ses ressources au stockage de produits de base.

Faisant face à une perte financière majeure au début d’une année qui s’annonçait plus imprévisible que ce à quoi même les agriculteurs étaient préparés, les Arnosky ont pris une grande décision.

«Nous avons mis tous ces iris dans notre grange bleue, des seaux et des seaux, et nous avons dit:« Ils en achètent un, en obtiennent un gratuitement »», dit Frank. Pendant les heures normales, le Blue Barn Farm Market est le centre communautaire de l’exploitation florale des Arnoskys, ouvert aux visiteurs toute la semaine, avec un marché de producteurs le week-end. Mais à mesure que le COVID-19 s’intensifiait et que les iris fleurissaient, les Arnoskys en ont fait un marché libre-service à plein temps avec un système de paiement d’honneur.

C’était un succès. En seulement trois semaines, tous les iris avaient disparu, les Arnosky ont atteint l’équilibre, et il y avait une récolte de Texans nouvellement mis en quarantaine avec des sourires sur leurs visages et des fleurs fraîchement coupées sur leurs tables. Quelques semaines plus tard, le département floral HEB reprend son activité régulière.

D’autres producteurs de fleurs de l’État ont partagé des expériences similaires. Les affaires semblaient précaires avec plusieurs magasins à grande surface qui réduisaient initialement leurs commandes de fleurs et l’annulation d’événements allant des marchés de producteurs aux mariages, en raison de commandes au domicile. Mais alors que la pandémie devenait la nouvelle norme, les Texans ont non seulement commencé à acheter des fleurs à des niveaux records, mais ils ont également donné la priorité à l’achat local. «La pandémie n’a pas du tout nui à mon entreprise», déclare Rita Anders, propriétaire de Cuts of Color à Weimar. «Je pense que la pandémie a permis aux gens de profiter de leur maison et ils voulaient plus que jamais des fleurs.»

Les Arnosky se remettaient encore de plusieurs années de pertes commerciales début 2020, ce qui les avait amenés à mettre leur ferme Blanco sur le marché pendant une courte période et à envisager de prendre leur retraite. Mais dans une étrange tournure, COVID-19 s’est avéré être une aubaine inattendue pour les ventes de fleurs. Le couple a terminé 2020 avec un enthousiasme renouvelé et de grands projets pour l’avenir de leur entreprise familiale âgée de près de 30 ans.

Par un chaud dimanche de la mi-octobre, Frank et Pamela étaient dans la grange bleue, accueillant des invités masqués et offrant aux enfants la possibilité de cueillir une citrouille dans les parterres de fleurs à proximité. C’était l’apogée de la saison des soucis, et les papillons monarques volaient à travers les fleurs colorées à l’extérieur. À l’intérieur, les Arnoskys dépouillaient les feuilles des tiges inférieures de ce qui serait finalement 20000 bouquets de soucis, regroupant les paquets et les déposant dans des seaux de nourriture pour fleurs. Dans les 48 heures, la mer de soucis qui les entoure serait aux HE-Bs autour de l’État pour répondre à la demande suscitée par les célébrations de Día de los Muertos et de Diwali.

Les Arnoskys se sont rencontrés à la Texas A&M University quand Pamela était étudiante de premier cycle et Frank était un étudiant diplômé, mais leur romance s’est épanouie plusieurs années plus tard au cours d’une série de réunions fortuites qui ont abouti à des week-ends consécutifs dansant au sein du groupe de polka texan Brave Combo. Trente et un ans plus tard, lors d’une douce journée de Hill Country, Frank porte la même barbe touffue et Pamela les mêmes longues tresses qu’ils ont faites le jour de leur mariage.

En raison de l’éducation et de la passion de Frank pour l’horticulture, le couple a toujours pensé que l’agriculture était leur destin, mais il a fallu quelques années et un peu d’essais et d’erreurs pour se rendre compte que les fleurs coupées avaient un grand potentiel.

Des rangées de soucis poussent pour les célébrations de Día de los Muertos et Diwali.

En 1992, sur les 12 acres de terre qu’ils avaient récemment acquis à Blanco, les Arnosky plantèrent leur première récolte de mufliers et de statice. Deux ans plus tard, ils ont obtenu leur premier client, Central Market, une épicerie appartenant à HEB. Cela s’est avéré être un partenariat fortuit. Bien avant que l’achat local ne devienne populaire, la chaîne haut de gamme a fait ses débuts en mettant l’accent sur l’offre de produits de spécialité, alors que les Arnoskys tentaient d’innover la façon dont les fleurs étaient promues en étiquetant leurs bouquets comme «frais du Texas Hill Country».

«Quand nous avons commencé en 1993, personne ne commercialisait les fleurs locales», dit Frank. «En fait, la plupart des fleurs n’avaient même pas de marque dessus; ils avaient juste un manchon en plastique uni. Nous avons donc été l’une des premières personnes du pays à mettre notre nom sur une pochette pour identifier d’où viennent les fleurs.

Aujourd’hui, la ferme Arnoskys pendant tout quatre saisons sur 20 de leurs 88 acres à Blanco. Ils cultivent également 16 acres au Minnesota pour les pivoines de fin de saison et 7 1/2 acres à Fort Davis pour les pivoines de début de saison. À partir des 30 000 plants qu’ils plantent dans le sol chaque semaine pendant la saison de croissance, ils produisent 2 500 bouquets mélangés et 2 000 autres bouquets de fleurs simples par semaine. Tout ce qu’ils cultivent est vendu au Texas – sous leur marque Texas Specialty Cut Flowers – via Central Market et HEB, ou dans le Blue Barn.

«Ce à quoi nous n’avons jamais pensé quand nous avons commencé, c’est que je pensais que nous allions être une sorte de petite ferme de subsistance», dit Pamela. «Mais les fleurs rassemblent les gens et ouvrent des portes, nous avons donc rencontré des gens extraordinaires.»

En 1995, ils ont commencé une amitié avec Lady Bird Johnson après avoir appelé à froid la bibliothèque LBJ pour voir s’ils pouvaient livrer des bonnets bleus expérimentaux à longue tige à l’ancienne première dame. Et en 2001, ils ont été invités à l’un des bals inauguraux présidentiels de George W. Bush, une opportunité obtenue grâce aux fleurs qu’ils ont fournies au Governor’s Mansion à Austin pendant que Bush était en résidence.

Bien que l’agriculture soit leur passion, ils sont tout aussi engagés à préserver et à élever leur communauté à Blanco. L’un des groupes qui a récemment utilisé la grange bleue est le mouvement contre le pipeline de la route permienne. Le projet de pipeline est acheminé à un peu plus d’un mile à l’extérieur du centre-ville de Blanco, une petite ville qui commence enfin à se remettre des inondations dévastatrices de Hill Country de 2015.

«Ce à quoi nous n’avons jamais pensé quand nous avons commencé, c’est que je pensais que nous allions être une sorte de petite ferme de subsistance. Mais les fleurs rassemblent les gens et ouvrent des portes, nous avons donc rencontré des gens extraordinaires.

«Nous étions tous juste sur l’idée que Blanco est vraiment en train de faire son chemin en tant que destination rurale», dit Frank. «L’élan était là et tout d’un coup, on vous dit qu’il y a un pipeline qui traverse la ville. C’est une sorte de coup de poing mortel.

En fin de compte, l’effort de l’opposition a échoué, en partie à cause de la perte de vitesse du COVID-19. Et tandis que le couple reste préoccupé par l’impact du pipeline sur la région, Pamela dit: «Nous ne remarquerons pas le pipeline autant une fois qu’il pleut – et s’ils y plantent des fleurs sauvages.»

Un problème plus pressant est de garantir leur héritage. Les Arnosky sont confrontés au même dilemme que de nombreux agriculteurs aujourd’hui, dont l’âge moyen est aujourd’hui de 58 ans: jusqu’à présent, aucun de leurs quatre enfants n’a exprimé le désir de reprendre définitivement l’entreprise. Sans un plan de succession clair, les Arnosky tentent de trouver un moyen de préserver leur précieuse parcelle de terre non développée de Hill Country alors que San Antonio et Austin convergent lentement vers la région.

«Cette ferme doit passer à la génération suivante, une sorte de moyen», dit Pamela. «La terre était ici avant nous; ça va être ici après. Il devrait être de notre devoir impérieux de ne pas en faire une subdivision. Il doit être conservé dans un espace vert. »

Fermes familiales Arnosky 13977 FM 2325, blanc. 830-833-5428, texascolor.com
Le Blue Barn Farm Market est ouvert tous les jours de 9 h à 15 h

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