Une nouvelle biographie décrit Lady Bird Johnson comme bien plus qu’une simple demoiselle d’honneur

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Au ranch LBJ, je travaillais au téléphone le matin après la Convention nationale démocrate à Chicago, le 28 août 1968. Photo de Yoichi Okamoto, avec la permission de la bibliothèque LBJ.

Après un an de pandémie en cours et, plus récemment, du Great Texas Freeze, tous les Texans accueilleront les fleurs colorées de cette saison des fleurs sauvages. À juste titre, une biographie exhaustive sur la première dame des fleurs sauvages de notre État, Lady Bird Johnson, est publiée ce mois-ci: Lady Bird Johnson: se cacher à la vue de tous par Julia Sweig, chercheur senior non-résident à la École des affaires publiques Lyndon B. Johnson à l’Université du Texas. Le livre arrive en conjonction avec un nouveau podcast de Sweig intitulé En pleine vue: Lady Bird Johnson. Ensemble, ces œuvres jettent Lady Bird sous un autre angle comme «un opérateur politique avisé, une militante et une femme qui a compris comment naviguer dans cette ville d’entreprise. [Washington, D.C.]. »

Dans Cachant à la vue, Sweig dépeint de manière vivante un portrait multidimensionnel de Lady Bird qui va bien au-delà de son image de mondaine distinguée du Texas et de championne des fleurs. Pour cette biographie complète, l’auteur s’est largement inspirée de 123 heures de journaux audio que la première dame a enregistrés pendant ses années à la Maison Blanche, dont une grande partie n’a jamais été entendue auparavant. Au total, ces journaux représentent un compte rendu détaillé de 1000 jours à la Maison Blanche, le tout raconté dans l’hypnotique traîneau méridional de Lady Bird.

L’abondance de contenu riche a permis à Sweig de créer et de produire simultanément un podcast compagnon. La série en huit parties présente en grande partie la narration de Lady Bird qui illustre de manière vivante son «partenariat politique» avec son mari et comment le couple puissant a traversé sa présidence et l’ère chaotique des années 1960. Ces journaux audio mémorables emmènent les auditeurs dans les coulisses de l’époque de Lady Bird sur la campagne électorale et plus tard sa tournée en solo dans les États du Sud pour promouvoir le Loi sur les droits civils de 1964. À la fois drame radiophonique, magazine d’actualités et documentaire historique, ce podcast convaincant plaira à un large éventail d’auditeurs.

Pour la biographie et le podcast, Sweig a parcouru ces vastes transcriptions, lui permettant de jeter un filet plus large sur la vie et les expériences de la première dame au cours de ces années déterminantes. (Lady Bird a autorisé la sortie des bandes de la Maison Blanche en 1997, mais le dernier des journaux n’a été publié qu’en 2017.) Par l’intermédiaire d’un ami, Sweig a entendu parler des journaux de Lady Bird et a fait un voyage à Austin depuis sa ville natale de Washington. , DC, ce qui lui donne un nouveau regard perspicace sur l’une des femmes les plus remarquables du Texas.

Photo noir et blanc de la couverture du livre

La nouvelle biographie de Lady Bird Johnson par Julia Sweig fait de la première dame un «opérateur politique avisé». Photo courtoisie Lady Bird Johnson: se cacher à la vue de tous.

Sans surprise, de nombreuses nuances et complexités de la première dame et de ses multiples initiatives émergent dans ces pages. Par exemple, avec l’embellissement des espaces verts et des rues de Washington DC, Sweig raconte un portrait complexe de la première dame et de son agenda: «Lady Bird voulait commencer à montrer au public que sous la surface des efforts d’embellissement qu’elle promouvait se trouvaient des dimensions structurelles plus profondes de la crise urbaine liées au logement, à la pollution industrielle, à la race et aux inégalités économiques. Dans le documentaire [a special Thanksgiving segment for ABC in 1966], elle met en évidence les menaces environnementales pesant sur les rivières et les espaces publics, en particulier à Washington, DC, et les conditions sordides de l’environnement bâti que connaissent les habitants les plus mal desservis de la ville à majorité noire.

Plus loin dans le livre, Sweig écrit sur les pensées de Lady Bird sur ses efforts environnementaux: «Je ne pardonnerai jamais aux garçons de Lyndon d’avoir transformé mon programme environnemental en un projet d’embellissement. Mais je suis allé de l’avant et j’ai parlé des fleurs sauvages pour ne faire peur à personne, car je savais que si les gens en venaient à aimer les fleurs sauvages, ils finiraient par se soucier de la terre qui les poussait.

En octobre 1965, lorsque Johnson a subi une chirurgie de la vésicule biliaire, le lecteur a une fenêtre intime sur son séjour de deux semaines à l’hôpital. Sweig écrit sur le rôle de Lady Bird pendant cette période de convalescence: «Bien que le président et la Première Dame soient restés à l’hôpital pendant près de deux semaines pendant sa convalescence après une opération de la vésicule biliaire, Lady Bird est retournée à la Maison Blanche pendant quelques heures chaque jour pour voyez ce que faisait le monde extérieur. Avec une si longue convalescence pour ce qui est depuis devenu une chirurgie ambulatoire, Lyndon a transformé sa suite d’hôpital en une sorte d’aile ouest. De son lit d’hôpital, il a signé treize factures de politique intérieure. Parfois, en récupérant, Bird s’assit à côté de lui simplement pour lui tenir la main; d’autres fois, elle s’est retirée dans sa chambre pour rattraper les épisodes de Gunsmoke enregistré pour elle par les techniciens de l’époque à la Maison Blanche.

La biographie et le podcast de Sweig donnent aux lecteurs et aux auditeurs une nouvelle compréhension de Lady Bird et de tout ce qu’elle a fait pour son mari – et notre pays – en dressant le tableau d’une période monumentale de notre histoire. Les deux sont des témoignages éclairants du fait que Lady Bird nous a apporté non seulement des fleurs sauvages, mais bien plus encore.

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