Une orque aperçue au large de Galveston offre une baleine du bon temps

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Deux épaulards «transitoires» mangeurs de mammifères photographiés au sud de l’île Unimak, dans l’est des îles Aléoutiennes, en Alaska. Photo de Robert Pittman via Wikicommons.

Le matin du 17 mars, le capitaine Sam Hardeman a vu quelque chose qu’il ne s’attendait pas à voir dans le golfe du Mexique: un groupe d’orques envahissant son bateau de pêche.

Hardeman retournait le Nouveau Buccaneer d’un voyage de pêche au thon affrété d’une nuit. Vers 8 h 30, alors que le catamaran de 85 pieds de long était à environ 130 milles au large de Galveston, il a remarqué des éclaboussures.

«C’était un peu difficile donc il y avait des whitecaps, mais j’ai vu ce que je pensais avoir été du thon nourri ou un groupe de dauphins sautant, alors j’ai ralenti le bateau», dit-il. «Avant de le savoir, j’ai vu ces gros objets se déplacer tout autour du bateau. L’un d’eux est sorti de la proue et j’ai vu sa nageoire dorsale et je savais ce que c’était.

Hardeman a réveillé l’équipage, et ils ont alerté les 38 passagers, qui dormaient après une nuit de pêche. Ils ont couru dehors pour observer les épaulards noirs et blancs, dont beaucoup étaient plus longs que les camionnettes Ford F150.

Une trentaine de baleines, y compris des adultes et des juvéniles, se sont approchées du bateau, tandis que 60 ou 70 autres ont nagé plus loin. Lorsque le petit groupe s’est ennuyé avec le bateau, dit Hardeman, ils se sont décollés et ont rejoint le groupe plus large. En tout, le pod est resté là pendant environ 20 ou 30 minutes. (Une vidéo des baleines peut être vue ici.)

«Ils étaient extrêmement curieux», dit Hardeman. «Ils venaient à nos côtés et faisaient une passe le long de la proue comme s’ils essayaient de nous couper la route. Je pense qu’ils jouaient – j’ai vu des dauphins faire ça.

Hardeman, qui a dirigé des expéditions de pêche pendant quatre ans, n’a jamais pensé qu’il verrait une orque – et encore moins près de 100 d’entre elles – au large des côtes du Texas. «J’avais entendu des rumeurs, mais je ne les croyais pas», dit-il. «Tout le monde était simplement impressionné.»

Les orques sont plus étroitement liés aux dauphins qu’aux baleines, mais ils ont reçu leur surnom d’épaulard il y a des siècles, lorsque les marins les ont observés chassant de plus grandes espèces de baleines. On les trouve dans tous les océans et dans la plupart des mers du monde, bien qu’ils soient plus rares dans les eaux plus chaudes. Les scientifiques étaient au courant d’au moins cette gousse vivant dans le golfe du Mexique, et un groupe a été repéré au large de Port Aransas il y a trois ou quatre ans.

«Être au bon endroit au bon moment pour voir un groupe aussi grand est incroyablement rare», déclare Jesse Gilbert, biologiste marin et vice-président principal et chef de l’exploitation de la Aquarium de l’État du Texas à Corpus Christi. Il a entendu parler d’observations peut-être deux fois au cours des 20 dernières années.

Contrairement aux groupes d’orques du nord-ouest du Pacifique, qui restent généralement à proximité d’une zone particulière, ce groupe est constamment en mouvement. Les orques sont curieux et se déplacent parfois pour vérifier un bateau.

«Ces baleines sont transitoires; ils se nourrissent au large et traînent en quelque sorte dans le golfe », dit Gilbert. Certaines orques mangent des phoques, mais cette population de baleines de passage mange des poissons pélagiques d’eau profonde comme le vivaneau ou le thon. Ils n’ont pas d’ennemis naturels et ne sont pas considérés comme une menace pour les gens; aucune attaque mortelle contre un être humain à l’état sauvage n’a jamais été signalée. Ils vivent de 60 à 80 ans à l’état sauvage.

En tant que prédateurs au sommet, les orques peuvent indiquer la santé d’un écosystème. L’observation d’une si grande gousse indique que les animaux sont probablement en assez bonne santé, bien nourris et ont de bons taux de naissance et de survie des veaux, dit Gilbert.

Vous voulez les repérer vous-même?

Ils sont plus faciles à trouver dans le nord-ouest du Pacifique, où trois gousses résidentes vivent à Puget Sound, à Washington. Ici, au large de la côte du Texas, votre meilleur pari est de trouver des bancs de poissons que les orques chassent. Ou apportez votre porte-bonheur. Comme le dit Hardeman, « Vous êtes probablement tout aussi chanceux d’acheter un billet de loterie gagnant. »

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